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Los defensores de la salud de KCK, buscan contrarrestar las estrategias de comercialización de alimentos chatarra

Para los clientes que entran a Abarrotes Delicias, el ruido, el tráfico y el calor de los alrededores del barrio en Kansas City, Kansas, parecen desaparecer.
La pequeña tienda ofrece todo, desde tacos hasta aperitivos, a las transferencias de dinero - o simplemente un lugar con aire acondicionado para pasar el rato y ver la televisión en una tarde de ocio.

La propietaria Graciela Martínez dice que trata de proporcionar un toque personal y acogedor al servir a sus clientes, que representan una muestra diversa de residentes de la zona.

“La mayoría de nuestros clientes son latinos, de Centroamérica”, dice Martínez. “Los trabajadores que vienen a hacer pequeñas compras o conseguir órdenes de pago, amas de casa, niños”.

En una parte de la ciudad con personas de habla hispana donde hay pocas tiendas de comestibles, las pequeñas tiendas como ésta son a menudo uno de los pocos lugares a los que la gente puede ir de compras para la comida - y por desgracia, las ofertas de comida por lo general no son tan saludables.

“En estas comunidades, es más fácil conseguir refrescos, dulces o alimentos altamente conservados que obtener opciones saludables”, dice Vicki Collie-Akers, investigadora de la Universidad de Kansas y profesional de la salud comunitaria.

Collie-Akers lidera el programa Iniciativa de Restaurante y Salud para Todos los Minorista de Alimentos, cuyo objetivo es mejorar la salud de la comunidad, cambiando la forma en que las pequeñas tiendas del barrio hacen negocios.

Ya sea que estén entrando en una tiendita en Kansas City, Kansas, una gran tienda de abarrotes suburbana en el Condado de Johnson o una tienda de conveniencia en un pueblo pequeño, los compradores suelen ser recibidos con atractivos estantes con papas fritas, refrescos y dulces. Y eso no es un accidente.

Los fabricantes de comida chatarra ofrecen grandes incentivos a las tiendas a cambio de la colocación de productos en primer plano y su promoción.

En muchas partes de la ciudad, los compradores conscientes de una buena salud pueden eludir fácilmente los aperitivos e irse directo a los vegetales. Pero en los postres, áreas que carecen de un buen surtido en las tiendas de comestibles por lo general no son una opción.

Collie-Akers está tratando de cambiar esa dinámica en los barrios latinos, donde la obesidad y la diabetes son problemas persistentes.

“Nos centramos en cómo el entorno apoya o no apoya una alimentación saludable o la participación en la actividad física”, dice Collie-Akers.

No es sólo cuestión de mostrar algunas frutas y verduras y esperar a que los clientes las compren. El cambiar la forma en que las tiendas operan significa el pensar no como un defensor de la salud, sino como un comerciante.

“Si usted ha estado en una tienda de comestibles, sabe que las compras impulsivas están justo al lado de la caja registradora - la goma de mascar y los dulces”, dice Collie-Akers. “Estamos tratando de hacerlo de tal manera que los aguacates estén justo al lado de la caja registradora”.

Siguiendo el ejemplo de los productores y mayoristas que ofrecen refrigeradores de marca, estanterías y promociones a cambio de espacio en las estanterías principales, la Iniciativa de Restaurante y Salud para Todos los Minorista de Alimentos ofrece sus propios refrigeradores y cestas de fruta, además de promoción en los medios sociales. A cambio, las tiendas están de acuerdo en colocar las frutas, verduras y otros alimentos saludables a poca distancia de los clientes.

“Estamos tratando de hacer que sea casi el comportamiento estándar para obtener opciones saludables”, dice Collie-Akers.

Pero la creación de este tipo de cambio no es fácil, según Alex Ortega, profesor en Los Ángeles para la Universidad de California, quien ha estado involucrado con programas similares en el Este de Los Ángeles y cerca de Boyle Heights durante varios años.

“Así que si lo construyes, no significa que van a venir, ¿cierto?”, dijo Ortega.

Él dice que ha visto que la estrategia funciona bien: Algunas tiendas para las que ha trabajado le han informado de un aumento del 20% en las ganancias desde la introducción de alimentos saludables.

Efectuar un cambio real en la salud de la comunidad, sin embargo, requiere más de una estrategia que incluya a todos.

“Hay diferentes culturas, diferentes idiomas, diferentes tipos de alimentos que están siendo comprados y preparados”, dice Ortega. “Usted realmente tiene que saber cuáles son las necesidades de la comunidad y cuales son las percepciones de las tiendas de la esquina. Y eso va a variar de una comunidad a otra”.

Mientras que muchos defensores de la salud hablan sobre el problema de los postres, algunos estudios muestran que simplemente ofrecer mejores opciones de comida en muchos barrios no cambia lo que la gente compra o come.

“Tienes que tener la educación en la salud y un alcance a la comunidad como parte de la intervención”, dice Ortega.

Están llevando a cabo proyectos de alimentos saludables cada vez más en áreas con grandes poblaciones latinas. En algunos de esos lugares, sin embargo, las intervenciones en el mercado han sido similares a los programas de cambio de imagen de TV con poco compromiso con la comunidad a la que están tratando de ayudar.
Heartland Health Monitor es una colaboración de información regional en los medios públicos de KCUR.

“Ellos van a pasar desde un fin de semana o tal vez un mes con una tienda, sin hacer la supervisión que se necesita en términos de ajustes en el proyecto mientras se desarrolla y avanza”, dice Ortega.

Los organizadores para el programa de Kansas City, Kansas, dicen que han estado trabajando en estrecha colaboración con los propietarios de tiendas a lo largo del primer año del programa. A medida que se amplíe el programa a más tiendas y restaurantes el próximo año, planean aún más participación de la comunidad.

Ahora están evaluando los logros del primer año, aunque se escuche de la dueña de la tienda, Martínez, quien dice que el programa ya ha hecho una diferencia en sus clientes.

Al principio, le preguntaron: “‘¿Dónde están las papas fritas?’”, dijo ella. “Así que cuando se enteraron de que no teníamos papas fritas, dijeron, ‘Bueno, está bien, voy a tomar un plátano’”.

Esos son precisamente el tipo de resultados que Collie-Akers quiere ver.

“Nuestra esperanza es que esa información se pueda utilizar mientras avancemos al ampliar el número de tiendas que se comprometen y crean algunos campeones dentro de la comunidad de propietarios de negocios que nos ayudará a transmitir información a otras tiendas que les dicen, ‘bueno, realmente hay un mercado para esto’”, dice Collie-Akers.